Ofrenda-in-a-box for a Tucson Tradition


This time of year is when the Día de los Muertos celebrations usually start to make their appearance. The celebrations are old school traditions stemming from Latin America. They bring upon us delicious recipes for pan dulce, churros and hot beverages with enchanting names like atole, champurrado, and chocolate caliente whose warmth fills you up like a sweet grandmother’s love.

The parades and gatherings for Tucson’s All-Souls Procession weekend have people dressed to impress and ready to celebrate. You can almost always spot el Catrin with his slick black tuxedo and top hat and la Catrina with her colorful embroidered dress and old world rebozo—both characters donning the elaborate calavera masks as they walk and dance through the masses near Mercado San Agustin. Face paintings, food, music, friends: all those things that make you feel the first warm and fuzzies of the holiday season.

In a time of minimalism, how can we revisit this Tucson tradition?

Try your hand at building an Ofrenda-in-a-box: a traditional Day of the Dead Altar miniature style. Creating an ofrenda is a way to celebrate the life of someone who has passed.

Supplies

  • 1 shoebox
  • LED candle(s)
  • picture of a loved one who has passed
  • small cup with water
  • colorful tissue paper
  • pan dulce or candy
  • small calavera image or figurine
  • yarn
  • white crafting glue or clear tape
  • optional: pipe cleaners, additional decorations as desired

Where to start 

First—Paint your empty shoebox white or cover it in light-colored paper all around to set the background for your ofrenda.

Next—Gather additional materials to represent the elements of wind, earth, water and fire in your ofrenda.

  • WIND is represented by a moving object—banderitas con papel picado. Use some yarn and brightly colored tissue paper. You can cut geometric shapes into the banderitas by folding the tissue paper and cutting on the folded edges*.
  • EARTH offers something from the harvest. Include something to eat in your ofrenda.  
  • WATER is for the soul to quench its thirst after the long journey to reach the altar. Use a cup, bowl or other container for water.  
  • FIRE is represented by a candle—one lit candle represents a soul. An extra candle is usually placed for a forgotten soul. For fire safety and to fit the size of the box, you can use an LED candle.

Then—Gather the following additional items. You can always use images or drawings for each of these items as well.

  1. A photograph of your loved one who has passed
  2. Cempasúchil, the marigold flowers**
  3. Calaveras de Azúcar, the decorated sugar skulls
  4. Ofrendas, small items or mementos from your loved one who has passed—these could be items like a book or a watch, something significant that will fit in your box display

Finally—Complete your altar by arranging the elements in the shoebox and finding a good spot to display it. Think about the size of the box and the ways to decide how each item will improve the visual appeal of your display. Give yourself time to rearrange or leave out certain items in order to fit things nicely into the display.

*If you are having a hard time with cutting the tissue paper for the papel picado, you can leave the banderitas as solid pieces: the bright color will look festive on the banner with and without the cutouts.

**Create paper flowers or marigolds using orange tissue paper and pipe cleaner. You can incorporate these into your altar. If you feel inspired, create an arch with the marigold flowers to feature as the main background of your shoebox altar.

Now you are ready to celebrate in style.

Looking for more information on Día de los Muertos celebrations?

Honoring the Dead: Mexico's Día de Muertos




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More on the Elements of an Altar

-Ivonne Ramirez, Managing Librarian, Santa Rosa Library


Un “Mini Altar” para la Tradición Tucsonense del Dia de los Muertos

Es la época del año para las celebraciones del Día de los Muertos. En estos días suelen empezar a aparecer las deliciosas recetas de pan dulce, churros y bebidas calientes con nombres encantadores como atole, champurrado y chocolate cuya calidez nos llena el alma de dulzura como el amor de una abuelita cariñosa.

Durante los desfiles y reuniones del fin de semana de la Procesión de Todos los Santos de Tucson se ven personas vestidas de gala listos para celebrar. Casi siempre se alcanza a ver al Catrín elegante con su esmoquin negro y sombrero de copa y a la Catrina con su colorido vestido bordado y su rebozo con reminiscencia al viejo mundo. Ambos personajes con elaboradas máscaras de calavera caminan y bailan entre las masas cerca del Mercado San Agustín. Hay caras pintadas, comida, música, amigos y todas esas cosas que te hacen sentir un calor festivo.

En una época de minimalismo, ¿se puede revivir esta tradición de Tucson?

Claro que sí. Puede construir un mini altar, su “ofrenda compacta,” será una versión en miniatura del tradicional Altar del Día de los Muertos.

La ofrenda y el altar son una forma de celebrar la vida de alguien que haya fallecido.

Materiales

  • 1 caja de zapatos, vela(s) LED
  • foto de un ser querido que ha fallecido
  • taza pequeña con agua, papel de seda de colores
  • pan dulce o caramelo
  • imagen o figurita de calavera
  • hilo
  • pegamento o cinta transparente
  • opcional: limpiapipas, decoraciones adicionales según su gusto

Como empezar

Primero—pinte su caja de zapatos vacía de blanco o cúbrala con papel de color claro para crear el fondo de su ofrenda. Después— Reúna algunos materiales adicionales para representar los elementos de viento, tierra, agua y fuego en el altar.

  • El VIENTO se representa con un objeto en movimiento—en este caso, las banderitas de papel picado. Use un hilo y papel de seda de colores brillantes para crear las banderitas. Puede cortar figuras geométricas en las banderitas doblando el papel de seda y cortando en las dobleces para hacer el diseño*.
  • LA TIERRA ofrece algo de la cosecha. Incluya pan o una comida para su ofrenda.
  • EL AGUA es para que el alma apague su sed después del largo viaje para llegar al altar. Use una taza, tazón u otro recipiente para agua.
  • EL FUEGO se representa con una vela; una vela encendida representa un alma. Generalmente se coloca una vela adicional para un alma olvidada. Como medida de prevención contra los incendios y para adaptarse al tamaño de la caja, puede usar una vela LED.

Luego—Reúna los siguientes elementos. No se olvide que puede utilizar imágenes o dibujos para cada uno de estos elementos.

  1. Una fotografía de su ser querido que ha fallecido
  2. Flores de cempasúchil**
  3. Calaveras de azúcar decoradas
  4. Ofrendas, artículos pequeños o recuerdos de su ser querido que ha fallecido; estos pueden ser artículos como un libro o un reloj, algo importante que quepa en su caja de exhibición para el mini altar

Finalmente—Complete su altar colocando los elementos en la caja de zapatos. Busque un buen lugar para exhibir el mini altar. Piense en el tamaño de la caja y en como cada elemento mejorará la apariencia de su altar.

* Si tiene dificultades con los recortes para el papel picado, puede dejar las banderitas como piezas sólidas: el color brillante se verá festivo en el altar con o sin los recortes.

** Haga flores de papel con papel de seda naranja. Puede incorporarlos a su altar. Si se siente inspirado, puede hacer un arco con las flores de caléndula como fondo principal de su mini altar.

Ahora está listo para celebrar con estilo.

¿Busca más información sobre las celebraciones del Día de los Muertos?

Haga clic en el siguiente enlace sobre una lista de libros del Día de los Muertos:

Honoring the Dead: Mexico's Día de Muertos

Día de Muertos, or Day of the Dead, is a celebration of life and death. The holiday originated in Mexico but is celebrated all over Latin America and North America with colorful calaveras (skulls) and calacas (skeletons). Here are some resources explaining how the Day of the Dead started and the traditions that make it unique. Many families create altars or "ofrendas," visit graves, and may celebrate by having a big feast to honor the deceased.




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Más sobre los elementos de un altar

-Translation by Jesus Castaneda, Graduate Assistant, Nuestras Raíces, Pima County Public Library